La historia de la humanidad cambió radicalmente desde la aparición de la moneda y tanto al principio como en la actualidad, los metales preciosos han ocupado un rol preponderante. Hasta no hace tanto eran el respaldo del papel moneda y justamente a ello nos referiremos en este texto al tratar el significado del patrón oro. Hoy en día, tanto el oro como la plata constituyen un valor de refugio

El oro fue un medio de pago desde la antigüedad pero su establecimiento como sistema de respaldo del papel moneda no se inició sino hasta 1819 cuando fue adoptado por Inglaterra. Ya para finales del siglo XIX la mayoría de los países lo habían instaurado debido a las ventajas para el comercio internacional. En términos prácticos suponía que para fijar el valor de intercambio de las distintas monedas se usaba como referencia una cantidad prefijada de oro.

Para los poseedores de dinero en papel o en moneda tambien suponía que podían acudir cuando lo desearan al banco central y exigir el canje en la cantidad de oro correspondiente. La liquidez estaba garantizada por la economía de las naciones por lo que no existían riesgos.

La adopción del patrón oro, llamado por los países de habla inglesa Gold Standard, provocó el auge del comercio internacional y el crecimiento de la economía mundial. Contar con un sistema monetario que a nivel internacional tenía un referente de valor conocido por todos, supuso un antes y un después en las relaciones comerciales entre las naciones.

Las monedas de oro no desaparecieron con el surgimiento del patrón oro, de hecho algunos países, como por ejemplo España nunca lo adoptaron formalmente, aunque si lo utilizaban como patrón de referencia en sus intercambios comerciales fuera de su territorio.

El éxito de un sistema monetario amparado por el oro parecía perfecto pues no generaba inflación, tan solo daba flexibilidad a la convertibilidad y permitía a los bancos centrales emitir dinero con base en los bienes de los que disponían en su economía. Los importadores de oro tenían un trato crediticio especial al estar exonerados del pago de intereses.

El valor del oro como moneda desde la antigüedad no puede por lo tanto ponerse en duda, ello pese a que muchas veces el metal utilizado para acuñarlas era la plata. La utilización de este otro metal respondía a motivaciones de tipo práctico, pero la referencia de su valor de canje siempre estaba ligado al oro.

Aunque hoy en día dejo de utilizarse el patrón oro, no por ello ha disminuido el valor de los metales como resguardo del patrimonio, especialmente en momentos de crisis en los que muchos buscan convertir sus inversiones en oro o plata.

¿Por qué se abandonó el patrón oro?

La primera guerra mundial causo estragos en la economía de las naciones y en consecuencia provoco distorsiones en el patrón oro, que tan bien había funcionado hasta entonces. La razón era que la contienda exigía cada vez más dinero para comprar y fabricar armas y mantener a las tropas en el frente. Por otra parte  muchas de las actividades económicas se paralizaban; como consecuencia de ello las reservas de oro comenzaban a escasear.

La solución adoptada por los gobernantes fue la que a primera vista resultaba más fácil, imprimir dinero sin tomar en consideración la existencia de suficientes reservas de oro que lo soportaran. Fue en ese momento cuando la moneda estadounidense pasó a ocupar un lugar preponderante en la economía mundial, desbancando al Reino Unido quien hasta ese momento ostentaba el liderazgo.

A partir de ese momento el papel moneda dejó de ser canjeable por oro o plata y pasó a ser tan solo una obligación de cumplimiento  a futuro del emisor. Es en este momento cuando nace el sistema fiduciario que se mantiene hasta la actualidad.

Algunos estudios de las ciencias económicas sostienen que aunque la culpa se la ha llevado la guerra, en realidad el uso del patrón oro era insostenible. Las razones eran fundamentalmente políticas puesto que al tener un sistema único  los gobernantes tenían  poca capacidad de maniobra para financiar sus proyectos.

Durante el siglo XX hubo muchas voces a favor de restaurar el uso del patrón oro, pero no fueron atendidas pese que aun en pleno siglo XXI hay quienes siguen abogando por restituirlo.

Pese a lo que muchos pudiesen pensar el mercado del oro está más vivo que nunca, al punto que su valor se actualiza dos veces cada día. El ente encargado de hacerlo es el London Bullion Market (LBMA) quien es además el encargado de certificar su pureza.

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